Let's can him

Jeroen van Kan ,

Als schrijver Sherwood Anderson succes begint te krijgen met zijn boeken, schrijft hij zijn baas een brief waarin hij om toestemming vraagt zichzelf te mogen ontslaan. 'We will let him down easy but let's can him.'

Het zijn niet de minste schrijvers die hun carrière begonnen in de reclame. F. Scott Fitzgerald, Salman Rushdie, Don DeLillo en Joseph Heller hebben met elkaar gemeen dat ze begonnen als copywriters. Zo bedacht Rushdie de slogan 'Naughty. But nice' voor een koekje en Fitzgerald is het brein achter de slogan 'We keep you clean in Muscatine' (een plaatsje in Iowa).
 
Of Sherwood Anderson vergelijkbare prestaties van formaat heeft geleverd in zijn loopbaan als copywriter is niet bekend, maar dat hij de leukste ontslagbrief schreef weten we nu dankzij het boek Funny Letters from Famous People waar de onvolprezen website Brainpickings uit citeert. Om in zijn levensonderhoud te voorzien werkte hij voor een reclamebureau in Chicago, waar hij campagnes bedacht voor het aan de man brengen van landbouwmachines. Duidelijk mag zijn dat zijn hart elders lag. Toen hij voor die firma werkte had hij al twee romans gepubliceerd, Windy McPherson's Son 1916 en Marching Men in1917, maar in 1918, over de veertig intussen, besloot hij zich helemaal aan het schrijven te geven en zijn baan op te zeggen. Hij schreef vervolgens onderstaande brief aan zijn werkgever.

Zijn twee eerste romans waren aanzienlijk minder succesvol dan het boek waarmee hij doorbrak toen hij zich aan de klauwen van de loonslaverij had weten te ontworstelen: Winesburg, Ohio. Het werd een aantal jaren geleden door uitgeverij Van Oorschot uitgebracht in Nederlandse vertaling. Een klassiek boek, met literaire vrienden in de hoogste kringen. Hemingway, Faulkner, Steinbeck, Salinger, allemaal liefhebbers.