Prins Alwaleed Bin Talal Alsaud

De Saoedische prins Alwaleed Bin Talal Abdulaziz Al Saud (Riaad, 1955), beter bekend als prins Alwaleed, is de op vier na rijkste man ter wereld. Met een geschat vermogen van ruim 23 miljard dollar hoeft de prins op de Forbes-lijst van rijkste aardbewoners alleen Microsoft-topman Bill Gates, investeerder Warren Buffett, de Indiase staalmagnaat Lakshi Mittal en de Mexicaanse telecombaas Carlos Slim Helu voor te laten gaan. Alwaleed is een atypisch lid van de koninklijke familie: zijn kapitaal komt niet alleen uit de olie-opbrengsten, hij bekleedt geen politieke positie en hij houdt er opmerkelijk progressieve opvattingen op na.

De prins verwierf zijn kapitaal door te investeren in hotelketens en een keur aan grote bedrijven. Zo vermeldt zijn portfolio aandelen in Apple, Motorola, AOL, Pepsi, Hewlett Packard en zelfs drie procent in Ballast Nedam. Bekend werd de prins door zijn bemoeienis met Eurodisney. Toen het themapark begin jaren negentig in grote financiele problemen verkeerde, kwam Alwaleed met enorme bedragen over de brug waardoor het park een dreigend faillissement wist af te wenden.

De prins heeft zich lang buiten de Saoedische politiek gehouden. Liever richtte hij zich op grote liefdadigheidsprojecten – zo’n 50 miljoen dollar per jaar gaat op aan projecten die een beter begrip van de Arabische wereld in het westen moeten bevorderen. Zo werd in juli 2005 bekend dat hij 20 miljoen dollar had geïnvesteerd in een nieuwe vleugel voor het Louvre, waarin de islamitische kunstgeschiedenis zal worden gepresenteerd. Na de aanslagen op de Twin Towers bood de prins de stad New York 10 miljoen dollar aan. Toenmalig burgemeester Giuliani wilde de gift niet aannemen, omdat Alwaleed suggereerde dat het Amerikaanse optreden in het Midden-Oosten iets met de aanslagen te maken zou kunnen hebben. Dat viel niet erg goed in Amerika, zo'n twee maanden na 9/11.

Deze breed uitgemeten affaire betekende niet het einde van de politieke ambities van de prins. Hij is nog steeds voorstander van een pro-Amerikaanse politiek en is zich de laatste jaren in toenemende mate gaan richten op de politieke situatie in Saoedi-Arabie zelf. Zo bepleit de prins economische hervormingen die het land minder eenzijdig afhankelijk moeten maken van haar olie-inkomsten en is hij voorstander van politieke modernisering, burgerrechten en beter geregelde participatie van vrouwen op de arbeidsmarkt. Om zijn opvattingen kracht bij te zetten nam hij de eerste vrouwelijke piloot van het land in dienst - een van zijn privé-vliegtuigen wordt nu dus bestuurd door iemand die geen auto mag rijden.