Natasha Dow Schüll

Natasha Dow Schüll is sociaal-cultureel antropologe, gespecialiseerd in technologie, menselijk gedrag en verslavingen. Sinds 2015 geeft ze les op de universiteit van New York als professor op het gebied van media, cultuur en communicatie. 

In 1993 studeert Dow Schüll (1971) summa cum laude af aan de Berkeley universiteit. Na het behalen van haar diploma trekt de gokwereld van Las Vegas haar aandacht en besteedt ze daar vijftien jaar aan veldwerk, dat gesteund wordt door verschillende Amerikaanse onderzoeksinstituten. Hierin legt ze de focus op het verband tussen de techniek achter gokautomaten en de menselijke psyche. Ze ontdekt dat casino's door middel van data-analyse, methodes ontwikkelen om mensen sneller verslaafd te maken aan gokautomaten.

Het casino als voorloper van clickbait

In haar boek uit 2012, Addiction By Design: Machine Gambling in Las Vegas, beschrijft ze hoe gokautomaten zodanig worden aangepast dat spelers in een staat van trance geraken. De persoon aan de speelautomaat denkt niet meer aan de zorgen en zaken van alledag, maar verkeert in een volledige autopiloot-modus waarin het enige doel is om door te blijven gokken.

"Casino's hebben letterlijk de weg gebaand voor bedrijven op het gebied van data-analyse en surveillance"

Natasha Dow Schull, tijdens een presentatie bij het Data & Society Research Institute, in New York eerder dit jaar.​

Het zorgelijke hieraan is volgens Dow Schüll dat dit soort beïnvloedingstechnieken niet alleen beperkt blijven tot de spotlights van Las Vegas, maar dat wij allemaal slachtoffer zijn van manipulatie-methodes en digitale invloeden. Bedrijven als Facebook, Amazon en Google verzamelen immense hoeveelheden data over burgers, die ze vervolgens gebruiken om het gedrag van mensen te sturen. De term die hiervoor gebruikt wordt is clickbait, ofwel het lokken van internetgebruikers om op bepaalde links of knoppen te klikken.

regulering

In een interview met Etnography Matters in 2015 waarschuwt ze voor de gevaren van dit soort technieken en roept ze op tot regulering. Burgers tegen clickbait, maar ook zichzelf beschermen lijkt volgens haar een goed idee: 'Misschien is het verstandig mensen te verbieden om 1.200 beurten te spelen bij een gokautomaat, of vier uur lang door te klikken op Facebook. Onderzoekers en beleidsmakers zouden samen aan de tafel moeten zitten en dit bespreken.'

awards en mediaverschijningen

Met haar boek won ze in 2013 maar liefst drie literatuurprijzen in eigen land. Ook verscheen haar werk op de Amerikaanse televisieschermen: in 2011 wordt haar onderzoek naar de gokkasten van Las Vegas uitgelicht in de welbekende documentaire reeks 60 Minutes. Een jaar later verschijnt haar documentaire BUFFET: All you can eat Las Vegaswaarin het psychologische aspect van voedselverspilling in Amerika wordt onderzocht. Ook schrijven gerenommeerde media als de Washington Post, The New York Times en The Economist over haar bevindingen wat betreft technologie en psychologie.

Het volgende project van Dow Schüll is het boek Keeping Track (zie titel links), waarin ze ingaat op de manieren waarop overheden en grote bedrijven gegevens van burgers verzamelen en de gevaren ervan. Het boek wordt in 2017 verwacht.