Elle Fanning over The Beguiled

'Sofia Coppola kon niet wachten om van mij de "bad girl" te maken'

, Gerhard Busch

De negentienjarige actrice Elle Fanning vindt het heerlijk om andere mensen te spelen. 'Om niet mezelf te zijn.' Dat komt goed uit, want ze acteert al vanaf haar tweede.

Elle Fanning in The Beguiled

In 2000 verhuist het gezin Fanning van het dorpje Conyers, in de Amerikaanse staat Georgia, naar Los Angeles. Hun zesjarige dochter Dakota wil acteren en dan kan je maar beter dicht bij het vuur zitten. Bovendien weten de ouders uit eigen ervaring dat je in het leven soms alles op één kaart moet zetten. Zij was professioneel tennisser, hij shortstop bij de St. Louis Cardinals.

Hun gok pakt goed uit, want binnen een jaar speelt Dakota naast Sean Penn en Michelle Pfeiffer in het met prijzen overladen drama I Am Sam. En in de jaren daarna zal ze acteren met wereldsterren als Robert De Niro en Tom Cruise, in films van onder meer Steven Spielberg en Ridley Scott. En van Martin Koolhoven, want vorig jaar speelde Dakota de hoofdrol in Koolhovens wraakwestern Brimstone.

De gok pakt ook goed uit voor Dakota’s jongere zus, Elle (1998). In het kielzog van Dakota kiest ook zij voor acteren. Haar eerste rol ‘speelt’ ze op tweejarige leeftijd, als jongere versie van haar zus in een flashback in I Am Sam. Daarna wordt ook zij al snel een veelgevraagde kindactrice.

Elle speelt aanvankelijk kleine rollen in grote films, zoals Babel, Reservation Road en The Curious Case of Banjamin Button. Langzaam maar zeker worden de rollen groter. In 2010 speelt ze in Sofia Coppola’s Somewhere de belangrijkste bijrol, als elfjarige dochter van een succesvolle acteur die een existentiële crisis doormaakt.

Haar eerste, onbetwiste hoofdrol volgt in Nicolas Winding Refns magisch-realistische modellendrama The Neon Demon. Daarin speelt de dan zeventienjarige Elle Ingenue Jesse, een opkomend model met ‘that thing’, dat onbeschrijflijke iets waardoor ze ver boven de rest uitstijgt. In Cannes, waar de film vorig in première ging, vertelde regisseur Refn dat hij voor die rol honderden actrices had gezien, maar dat alleen Elle ‘that thing’ had.

Elle Fanning in The Neon Demon

Castreren

Dit jaar was Elle Fanning alweer in Cannes. Nu met de film The Beguiled, een remake van de gelijknamige film uit 1971 met Clint Eastwood in de hoofdrol. In beide versies volgen we een gewonde, Noordelijke soldaat, die zich tijdens de Amerikaanse Burgeroorlog verschuilt in een meisjesinternaat in het Zuiden. En in beide versies brengt de soldaat de aanwezige vrouwen (en meisjes) het hoofd op hol. Waarna de hel uitbreekt.

Maar waar regisseur Don Siegel ons in de eerste versie laat kijken door de ogen van de gewonde soldaat en de boodschap is dat vrouwen maar op één ding uit zijn, de man castreren, vertelt Sofia Coppola het verhaal in de remake vanuit het standpunt van de vrouwen. En dan blijkt hun gedrag ook heel anders te verklaren.

In de nieuwe versie van The Beguiled speelt Elle Fanning de vroegrijpe Alicia, die haar zinnen heeft gezet op de Noordelijke soldaat. 'Natuurlijk heb ik ook mijn flirterige kant,' bekent de jonge, goedlachse actrice tijdens ons korte tv-interview in Cannes. 'Maar verder lijk ik in niets op Alicia. Echt niet. Ik ben geen dramaqueen en ook niet zo egocentrisch als Alicia. Sofia cast nu eenmaal graag against type. Ze wist dat ik ja zou zeggen, juist omdat dit personage zo ver van me afstaat. Want dat is veel leuker om te spelen. Spannender. Lang voor de opnamen begonnen belde ze me al op en zei dat ze niet kon wachten om van mij de "bad girl" te maken.'

Naailessen

Het internaat in The Beguiled ligt diep in de bossen van Louisiana en de vrouwen en meisjes leven al langere tijd afgesneden van de wereld. Ze kennen elkaar inmiddels door en door en reageren heel natuurlijk op elkaar. Om dat groepsgevoel te versterken liet regisseur Coppola de actrices eerst intensief met elkaar optrekken.

Fanning: 'We kregen naailessen, danslessen, kookten samen en werden onderwezen in de etiquette van die tijd, want alles was anders toen. Zo kregen we onder meer te horen hoe je moet opstaan zonder dat je je rok te veel naar boven optrekt. Eerst alles naar de zijkant vouwen en dan netjes opstaan. En nooit je enkels laten zien, want dat is onbeschaafd. Mijn personage doet dat trouwens allemaal wel. Alicia mag haar haar los laten hangen en de bovenste knoopjes openlaten. Maar zij is dan ook de slechte vrouw.'

Op de vaststelling dat ze vanaf haar eerste rol op tweejarige leeftijd eigenlijk nooit gestopt is met acteren, zegt ze lachend. 'Ik weet het! Maar ik wil niet anders. Het is een virus. Ik vind het heerlijk om andere mensen te spelen. Om niet mezelf te zijn.'

Elle, negentien ten tijde van het interview, is de status van kindactrice al enige tijd geleden ontgroeid. Toch verlangt ze er soms naar terug. 'Kinderen zijn vaak de beste acteurs, omdat ze zo onbevangen zijn. Ik hoop dat ik die onbevangenheid nog steeds heb en nog lang zal kunnen vasthouden.'