Beagle, in het kielzog van Darwin

Darwin pleegde plagiaat (1/2)

Redmond O'Hanlon gaat in Indonesië op zoek naar de geest van Alfred Russel Wallace; volgens sommigen de ware aartsvader van de evolutietheorie.

Wie was deze man van wie Darwin het zo benauwd kreeg? Redmond gaat in Indonesië op zoek naar de geest van deze Britse natuuronderzoeker en avonturier, zonder wie Darwin nooit zijn Origin of Species had gepubliceerd.

In het eerste deel van het tweeluik 'Darwin pleegde plagiaat' reist Redmond door Sulawesi, het vroegere Celebes, waar Darwins tijdgenoot Wallace een aantal jaar woonde en apen uit bomen schoot. Deze onderzocht hij eerst om ze daarna te verkopen. Wallace deed dit niet voor de lol: het was zijn werk en hij moest ervan leven, in tegenstelling tot Darwin, voor wie geld nauwelijks een rol speelde.

O'Hanlon noemt Het Maleisische eilandenrijk, het boek dat Wallace in 1869 schreef 'het beste reisboek ooit geschreven': het is spannend, zeer plastisch en met een groot gevoel voor menselijke verhoudingen.

Samen met apenbeschermer en Wallace-deskundige Willie Smits struint Redmond de plekken af waar Wallace werkte en allerlei nieuwe soorten vond. O'Hanlon is voor even ook natuuronderzoeker: hij vangt kevers, vindt slangen, stoeit met apen, spot vlinders, en dit alles met gevaar voor eigen leven..

Beagle besteedt twee afleveringen aan de vergeten onderzoeker Alfred Russel Wallace; waarom kennen we hem niet en Charles Darwin wel? Roy Davies, een oud-programmamaker van de BBC heeft hier het antwoord wel op: er is sprake van een Darwin-samenzwering, waarmee opzettelijk de rol van Wallace weggepoetst zou zijn. En dat terwijl Wallace de eerste was die met een evolutietheorie kwam!

Van Ternate stuurde hij Darwin meerdere brieven en een essay met zijn bevindingen. Darwin begon na lezing ervan als een waanzinnige aan zijn On the Origin of Species te werken en vervalste -volgens velen- de ontvangstdatum van Wallace's essay. Waarom deed hij dat? Reikte Wallace hem de sleutel tot de evolutietheorie aan?

In het tweede deel van 'Darwin pleegde plagiaat' hopen we antwoord te krijgen op de vraag of de VPRO niet al 22 afleveringen lang op het verkeerde paard wedt...