Beagle, in het kielzog van Darwin

The creation of the fittest

'Als crimineel gedrag genetisch bepaald is dan moet Australië wel vol zitten met boeven,' zo luidt een tendentieuze kreet over zowel Australië als de genetica. Grappig is wel dat uitgerekend in Australië de wetenschap voorop loopt in het gebruik van genetische kennis en techniek.

Wetenschappers vanuit de hele wereld komen naar Australië toe om hier onderzoek te doen wat elders niet kan of mag. In aflevering 27 van Beagle, in het kielzog van Darwin gaat Sarah Darwin op zoek naar de grenzen van het toelaatbare en hoort wonderlijke verhalen over voedzaam gras dat zodanig genetisch verknutseld is dat het geen hooikoorts meer veroorzaakt, en over speciale yoghurtkoeien en kwarkkuddes.

De Amerikaanse filosoof Daniel Dennett, aan boord van de Clipper Stad Amsterdam tussen Melbourne en Adelaide, juicht alle genetische manipulatie toe die het mogelijk maakt dat we in de toekomst de magen van de hele wereldbevolking kunnen vullen. Hij zet daarentegen wel vraagtekens bij genetisch ingrijpen bij de mens.

Sarah bezoekt onder meer een commerciële instelling genaamd Sydney IVF waar Australiërs die vrezen een baby te zullen krijgen met een genetische afwijking, hun embryo kunnen laten testen. Ook gebruiken ze hier de nieuwste technieken op het gebied van kunstmatige bevruchting en stamcelonderzoek. Als enige bedrijf ter wereld heeft Sydney IVF toestemming gekregen stamcelonderzoek te doen met behulp van gekloonde menselijke embryo's.

Maar Dennett denkt als een boer. En vreest dat de menselijke soort door screenings uiteindelijk ten onder zal gaan aan een genetische mono-cultuur. In Australië menen ze dat dat niet zo'n vaart zal lopen. Niet voor niets is de meest gevleugelde uitspraak hier: no worries! Geen probleem.