Miranda Cheng interesseerde zich als Taiwanese tiener meer voor haar rockband dan voor school, maar werd gegrepen door de schoonheid van de wiskunde. Die ze nu op het hoogste niveau beoefent.

Ben je benieuwd naar de vierde aflevering van Grote vragen en wil je alvast meer weten? Hier zit je goed. Kom je juist voor die aflevering? Kijk 'm vanaf donderdag 1 oktober hier.

in deze aflevering

In het hoofd van Miranda Cheng is het druk. Om de chaos in haar hoofd tot rust te brengen, houdt ze zich op het allerhoogste niveau bezig met wiskunde. Waarbij ze er geen moeite mee heeft om in veel meer dimensies te denken dan je in het dagelijks leven ervaart.

Volgens Miranda moeten we allemaal veel meer van wiskunde gaan begrijpen, om bijvoorbeeld Kunstmatige Intelligentie het hoofd te kunnen bieden. Maar ook om in te zien dat de schoonheid van de natuur te verklaren is met wiskunde.

We gaan met haar mee terug naar haar roots in Taiwan. We ontmoeten de leden van de punkband waarin zij drummer was. Met Cheng verkennen we de rol van wiskunde om de natuur beter te begrijpen. Maar ook hoe we het vervolgens als gereedschap gebruiken om de natuur naar onze hand te zetten. We bezoeken oude tempels, waar we Miranda beter leren kennen. En we spreken de beroemde wetenschapper Erik Verlinde, die vol lof is over Miranda.

Haar specialiteit is een theorie die 'umbrale maneschijn' heet. Het is volstrekt onmogelijk die in één zin uit te leggen, maar het gaat erom de relatie te verklaren tussen twee wiskundige begrippen, de speciale functies en de eindige groepen.

Miranda Cheng

Miranda Cheng

de onderzoeker: Miranda Cheng

Miranda Cheng (1979) is in Taipei geboren en getogen. Ze was ‘school drop out’ en maakte liever muziek met vrienden. Maar 18 jaar geleden heeft ze een bijzondere beslissing genomen door naar Nederland te verhuizen. Hier kreeg ze een buitengewone kans om Theoretische Natuurkunde te studeren onder begeleiding van Nobelprijswinnaar Gerard ‘t Hooft. Cheng promoveerde in 2008 op de snaartheorie en zwarte gaten aan de Universiteit van Amsterdam. Ze heeft inmiddels naam gemaakt binnen de wiskunde en is protegé van Erik Verlinde. 

Samen met collega’s heeft ze een nieuwe 'maneschijn theorie' ontdekt; de ‘umbrale maneschijn’. Zij ontving zowel een ERC starting grant als een Vidi beurs om die in de context van snaartheorie verder uit te werken.