Guy Consolmagno

Wat hebben wetenschap en religie gemeen?

Jezuïet Guy Consolmagno doet hij onderzoek naar bijzondere meteorieten in de Vaticaanse Sterrenwacht.

Te zien in the mind of the universe (9): de denker
Zondag 9 juli 2017 om 21.05 uur op NPO 2
Herhaling donderdag 13 juli om 9.15 uur op NPO 2

'Wetenschap is een vorm van aanbidding. Het brengt me dichter bij God.’

Regisseur Rob van Hattum over Guy Consolmagno

'Een heel grappige man, Brother Guy. Hij is wat ik maar noem de hofastronoom van de paus, hoewel ze daar geen hof hebben. Eigenlijk is hij directeur van het observatorium van het Vaticaan, en daarmee ook de baas over een enorm grote collectie meteorieten. Daar liggen echt meteorieten die heel veel geld waard zijn, en stukjes maanstof enzo.' (lees verder door op 'open' te klikken)

'Hij heeft onderzoek gedaan naar die meteorieten en een van zijn belangrijkste conclusies is dat ze veel kwetsbaarder zijn dan we denken. Het zijn geen grote stukken steen die door de ruimte razen, maar samenraapsels van losse brokstukken. Die je dus ook niet met een kernexplosie zou kunnen wegblazen als ze op aarde terecht dreigen te komen, zoals in films. Zijn werk aan de samenstelling van meteorieten heeft mensen als Rick Tumlinson gestimuleerd na te denken over de vraag: kunnen we die ook ontginnen in de ruimte?'

'Wat ik daarnaast heel bijzonder vond was de collectie boeken. Ze hebben daar een nogal onooglijke bibliotheek, en dan zegt hij: nou, we hebben hier nog wel wat interessante boeken. En dan trekt hij zo een exemplaar van Newton’s Principia Mathematica tevoorschijn, uit het einde van de zeventiende eeuw, of een van de werken van Johannes Kepler, nog ouder. Ik mocht er gewoon doorheen bladeren. Ze zijn geschreven om gebruikt te worden, zei Consolmagno.'

'De uitzending gaat natuurlijk ook een beetje over de relatie tussen religie en wetenschap. Hij is een jezuïet en een heel slimme wetenschapper. Het strenge katholicisme is hem met de paplepel ingegoten. Toch is hij niet zwaar op de hand. Hij vindt zelf dat hij geloof en wetenschap moeiteloos met elkaar kan verzoenen. Ergens in de uitzending zegt hij: religie is waarheid op zoek naar begrip, wetenschap is begrip op zoek naar de waarheid, en dat zijn twee fundamenteel verschillende dingen. Of dat een houdbare stelling is, dat mag de kijker voor zichzelf bepalen.'

leven en werk

Meteorietexpert Guy Consolmagno (1952) groeide op in de Amerikaanse stad Detroit in een zeer katholiek gezin, met een Italiaanse vader en een Ierse moeder. De nonnen op zijn school leerden hem van kleins af aan al dat wetenschap belangrijk was: ze leerden hem over God én de oerknal. Als kind zag hij op de tv de Russische Joeri Gagarin gelanceerd worden. Zo begon zijn fascinatie voor de kosmos.

In eerste instantie volgde hij een opleiding tot jezuïet aan de University of Detroit Jesuit High School, maar daarna ging hij sterrenkunde studeren aan het Massachusetts Institute of Technology (MIT) in Boston. Na promotie- en vervolgonderzoek vertrok Brother Guy met een telescoop onder de arm naar het platteland van Kenia om liefdadigheidswerk te doen; hij gaf kinderen onderwijs over sterren en het universum. ‘De fascinatie voor de sterren en de kosmos is universeel.'

Bij terugkeer werkte hij als Assistant Professor aan Lafayette College en in 1991 trad hij toe tot de jezuïeten. Vrijwel direct ging hij aan de slag als sterrenkundige bij de Vaticaanse Sterrenwacht, even buiten Rome. Op 18 september 2015 benoemde paus Fransiscus Consolmagno tot directeur van de Vaticaanse Sterrenwacht.

God vs. wetenschap

Consolmagno is naast jezuïet een astronoom die gespecialiseerd in meteorieten, stukken buitenaards materiaal die op aarde zijn gevallen. In de Vaticaanse Sterrenwacht doet hij onderzoek naar de zeer unieke en uitgebreide meteorietencollectie van het Vaticaan.

Maar geloven in een hogere macht en wetenschappelijk werk doen, gaat dat wel samen? Juist wel, vindt hij: ‘Mijn geloof vertelt me dát God het universum schiep. Wetenschappelijk onderzoek vertelt me hóe hij dat deed. Wetenschap is een vorm van aanbidding. Het brengt me dichter bij God.’

Consolmagno schreef meerdere boeken waaronder Would you baptise an extraterrestrial? en hij won meerdere prijzen waaronder de Carl Sagan Medal voor de manier waarop hij sterrenkunde aan een breed publiek weet over te dragen. Ook is er een meteoriet naar hem vernoemd: 4597 Consolmagno, beter bekend als ‘Little Guy’.

Card

‘Mijn geloof vertelt me dát God het universum schiep. Wetenschappelijk onderzoek vertelt me hóe hij dat deed.'- Guy Consolmagno