once upon a time in the west

De beroemde openingsscène. Drie cowboys wachten op een treinstation. Er wordt geen woord gesproken, maar er is veel geluid: een molenwiek draait, een telex ratelt, water druppelt op een hoed, een vlieg zoemt, vingers kraken… Het fragment eindigt als de trein wegrijdt en Charles Bronson te voorschijn komt, die de beroemde melodie van de soundtrack op zijn mondharmonica speelt

Deconstructing the opening scene of Once Upon a Time in the West from The Film League on Vimeo.

Spaghettiwestern met een vleugje paëlla

Sergio Leone (1929-1989) ontwikkelde Met Per un pugno di dollari (1964), Il buono, il brutto, il cattivo (1966) en C'era una volta il West (of Once Upon a Time in the West, 1968) een nieuw filmgenre: de spaghettiwestern. Deze films werden met weinig geld door Italianen gemaakt en in Spanje gefilmd, waardoor ook wel van paëllawesterns wordt gesproken.

Van C'era una volta il West werd alleen deze openingsscène in het Spaanse plaatsje Guadix gefilmd, de rest van de film in Monument Valley in Utah (Verenigde Staten).

Al Mulock verliet de set onder ongelukkige omstandigheden


Al Mulock is de blonde acteur die met zijn vingers staat te knakken. De drugsverslaafde acteur deed tijdens de opnames een zelfmoordpoging. Nadat hij niet op tijd aan een nieuwe dosis kon komen, sprong hij in wanhoop van het dak van een gebouw met zijn filmkostuum nog aan.

Toen Sergio Leone het nieuws hoorde gaf hij allereerst opdracht het kostuum in veiligheid te brengen, voordat Mulock van medische hulp werd voorzien. De acteur overleed pas in de auto van de producent, onderweg naar het ziekenhuis: de weg hiernaartoe was zo hobbelig dat een gebroken rib een van zijn longen had doorboord. Al Mulock werd 41 jaar. De andere acteurs in de openingsscène zijn Jack Elam en Woody Strode.

Snakey en de vlieg

Dit is Snakey (Jack Elam). Voor de scène waarin hij wordt lastig gevallen door een de vlieg werd eerst een nepvlieg gebruikt, maar toen dit niet werkte, werd Elams baard ingesmeerd met jam om echte vliegen aan te trekken.

Karakteristiek voor acteur Elam is zijn loensende linkeroog, waaraan hij als kind blind raakte. Ogen waren heel belangrijk voor Sergio Leone. In zijn films gebruikte hij vaak extreme close-ups van ogen, omdat je volgens hem in ogen alles kunt lezen over een persoon.

Deze scène met de vlieg wordt nog altijd bediscussieerd. Zo zijn er mensen die stellen dat de scène niets te maken heeft met de rest van de film en de scène als een ludieke actie van de regisseur beschouwen. Anderen zien de scène als schets van het moordlustige karakter van Snakey.

Carlo Simi ontwierp de set en de kostuums van C'era una volta il West
De Italiaanse ontwerper en architect ontwierp al eerder sets voor films van Sergio Leone waaronder die van Per qualche dollaro in più (1965). Deze set is vandaag de dag nog steeds te bezoeken in het park Mini Hollywood in het Spaanse Andalusië.

In het boek Film Theory (2010) stellen filmonderzoekers Thomas Elsaesser en Malte Hagener dat de kostuums en props uit C'era una volta il West een eigen leven zijn gaan leiden, net als bepaalde quotes en fragmenten uit de film. Als voorbeeld geven ze de lange jassen van de karakters die regelmatig opduiken als modeaccessoire. Carlo Simi heeft dus niet alleen de mise-en-scène van de spaghettiwestern meebepaald, zijn ontwerpen zijn onderdeel geworden van de populaire cultuur. Carlo Simi overleed in 2000.