Nieuwe serie: Succession

Interview met showrunner Jesse Armstrong en acteur Jeremy Strong

, Anke Meijer

In de nieuwe HBO-serie Succession heeft mediamagnaat Logan Roy er moeite mee de macht over te dragen aan zijn kinderen. Het is een donker drama dat dankzij de humor toch makkelijk wegkijkt.

Brian Cox als mediamagnaat Logan Roy in Succession

De dag waarop de castleden en de makers van Succession, de nieuwste HBO-dramaserie, voor het eerst samenkwamen om de pilotaflevering door te nemen, was de dag waarop Donald Trump tot president verkozen werd. Een uitslag die veel mensen niet hadden zien aankomen, ook Succession-schrijver en -showrunner Jesse Armstrong niet. Dat de serie over een zeer vermogende en invloedrijke New Yorkse mediafamilie ook nu nog zeer actueel voelt, noemt de Brit in een dure hotelkamer met uitzicht over Central Park een gevolg van ‘dicht op de maatschappij schrijven’. Al is hij zelf ook verrast hoezeer de eerste aflevering, die anderhalf jaar geleden werd opgenomen, tegen de actualiteit aanschurkt.

Twee fragmenten uit de serie doen met name erg denken aan recente nieuwsverhalen en aan de huidige Amerikaanse president en zijn familie. In het eerste lukt het Kendall Roy (Jeremy Strong), zoon van een mediamagnaat en beoogd CEO van mediaconglomeraat Waystar Royco, niet een belangrijke deal te sluiten en vragen zijn medewerkers hem of hij zijn vader misschien wil bellen. ‘Inderdaad een Don jr.-momentje,’ lacht Armstrong

Het tweede fragment is een absurde scène waarin Roman Logan (Kieran Culkin), de flierefluitende jongste zoon, zo’n misbruik maakt van zijn privileges dat zijn vader een fixer inzet om de tuinman en diens familie een non-disclosure agreement (NDA), een geheimhoudingsovereenkomst, te laten tekenen.

Anderhalf jaar geleden wist het merendeel van de ‘gewone’ burgers niet wat een non-disclosure agreement inhield, zegt Armstrong. Maar dankzij de onthullingen over Harvey Weinstein – de filmproducent legde zijn slachtoffers het zwijgen op met dit soort overeenkomsten – en Trumps vermeende affaire met pornoster Stormy Daniels, die momenteel met veel kabaal onder haar contract probeert uit te komen, weet opeens iedereen wat een NDA is en hoezeer mensen met geld en macht er misbruik van maken.

Sarah Snook als Shiv Roy in Succession

Ontwrichting

Succession, een donker drama dat dankzij de humor toch makkelijk wegkijkt, past in het rijtje series die kunnen worden gezien als een reactie op het huidige politieke en culturele klimaat van Amerika. Maar waar bijvoorbeeld The Handmaid’s Tale voelt als een waarschuwing voor de (nabije) toekomst, voorziet Succession eerder in context bij de dagelijkse stroom aan nieuwsberichten. ‘Als je wilt weten waarom de wereld is zoals-ie is, moet je kijken naar de mensen die aan de macht zijn,’ zegt Armstrong.

In Succession is Logan Roy de man met de meeste macht en de selfmade patriarch van de familie heeft er moeite mee zijn bedrijf en macht door te geven aan zijn kinderen. Roy, gespeeld door een fijn brommende Brian Cox, doet sterk denken aan mediamagnaat Rupert Murdoch. Hij is het niet, benadrukt Armstrong, die eerder een nooit gerealiseerd script schreef over Murdoch. ‘Dit is een puur fictieve familie.’

Want de wereld kent veel koppige, machtige familiehoofden en intrigerende successieverhalen, zegt Armstrong. Je hebt Trump en Murdoch, maar ook koningin Elizabeth II – die zoon Charles al jaren laat wachten op de Britse troon – en, verder terug, Romeinse keizers, Bijbelse machthebbers en Romulus en Remus. Allemaal kwamen ze voorbij in de writer’s room. Armstrong: ‘Ook documentaire The Jinx, waarin Robert Durst overal mee wegkomt omdat hij uit zo’n rijke familie komt, vormde een inspiratiebron tijdens het schrijven.’

De eerste Succession-aflevering werd geregisseerd door Adam McKay, die ook uitvoerend producent is. Acteur Jeremy Strong, die Kendall Roy speelt, werd voor de rol benaderd door McKay, die hem eerder regisseerde in zijn Oscarwinnende film over de financiële crisis, The Big Short. ‘McKay wilde zijn blik opnieuw richten op een disfunctioneel deel van de wereld,’ zegt Strong, die zich herinnert dat de regisseur hem vertelde over Succession en het script omschreef als ‘King Lear meets the media’. ‘Door een familie met zo veel geld en invloed onder de microscoop te leggen, laat je zien hoe het gedrag van slechts een paar mensen kan leiden tot grotere, mondiale ontwrichting. Iets wat op dit moment heel relevant is.’

Alan Ruck, Kieran Culkin en Sarah Snook in Succession

Privileges

Hoewel vrijwel iedereen in Succession behoort tot de eenprocentclub, de vermogendste mensen op aarde, ligt de focus niet op glitter en glamour van de allerrijksten. Een levensstijl die vaak wordt verheerlijkt in films en televisieseries. Ja, de hele familie vliegt 'even' per helikopter naar een buitenhuis om een potje honkbal te spelen. En de New Yorkse appartementen zijn groot en statig, het uitzicht over de stad is altijd grandioos. Maar er is geen enkel moment waarop je als kijker zou willen ruilen met deze mensen. Hun levenswijze wordt totaal niet verheerlijkt. Je krijgt eerder medelijden met ze. ‘Het is niet makkelijk om in een van die gebouwen op te groeien,’ zegt Strong, wijzend naar de luxe high-rises. ‘Bij rijke families is het vaak zo dat degene die het vermogen heeft verkregen ooit begon als een outsider, terwijl de kinderen opgroeien aan de westkant van Central Park. Zij hebben al dat geld en al die macht niet zelf verdiend. Niet op de manier waarop hun ouder dat heeft. Het lijkt mij een erg lastige positie om in te verkeren.’

Strong geeft toe dat hij niet weet of de kijker wel medeleven wil voelen voor de one percent. Zeker als ze, zoals Succession regelmatig laat zien, dankzij al hun privileges nooit verantwoordelijkheid hoeven te nemen voor hun acties. ‘Al is het misschien goed om te zien dat een cultuur waarin we enkel streven naar succes en macht, ons niet geeft wat we op een dieper niveau nodig hebben.’ Want in wezen zijn we allemaal op zoek naar liefde, meent de acteur, zelfs de meedogenloze Roys.

Schrijver Armstrong houdt het wat simpeler: ‘Succession gaat over een verneukte familie en hoe hun verneuktheid bijdraagt aan het verneuken van de wereld. En dat is interessant om naar te kijken.’

Succession is in Nederland te zien via Ziggo Movies & Series