Beagle, in het kielzog van Darwin

De vulkaan en het ei

De Clipper Stad Amsterdam vaart door het gebied van de Canarische eilanden. Het ooit explosieve vulkanische gebied is het perfecte decor om te praten over uitsterven. Over de grote uitstervingsgolven uit het verre verleden en het meer recente uitsterven van diersoorten door toedoen van de mens. Zou de mens zelf ook kunnen uitsterven?

Onderweg pikt de clipper twee gasten op van een klein zeilbootje. Het zijn paleontologen Hanneke Meijer (28) en Bert Boekschoten (76) die op het kleine, onbewoonde eilandje Selvagem Grande hebben gezocht naar uitgestorven vogelsoorten.

Toen passerende schepen de plek in de afgelopen eeuwen gingen gebruiken als bevoorradingsstation was het snel gedaan met de vogelrijkdom. De aanwezige stormvogels werden doodgeslagen, gedroogd en bij wijze van fakkel aangestoken. Meijer en Boekschoten doen een bijzondere ontdekking: een fossiel ei van 15 miljoen jaar oud.

De Stad Amsterdam wacht voor de kust van Salvagem Grande om wetenschappers Bert Boekschoten en Hanneke Meijer op te pikken.

Ondertussen beklimt Sarah Darwin met geoloog Rámon Casillas El Teide op Tenerife, de hoogste vulkaan van Spanje. Charles Darwin wilde niets liever dan de beroemde vulkaan beklimmen, maar zag die droom in duigen vallen, wegens een cholera-epidemie in Engeland kregen de opvarenden van de Beagle geen toegang tot het eiland. Sarah Darwin gaat de droom van haar betovergrootvader verwezenlijken.

Casillas vertelt haar dat de grote uitstervinggolven in de geschiedenis bijna altijd door grootschalige vulkaanuitbarstingen vooraf gingen. De broeikasgassen die daarbij vrijkwamen zorgden voor klimaatverandering. Is er op dit moment iets soortgelijks gaande door onze CO2-uitstoot? Hoe onvermijdelijk is het uitsterven van de mens?