Van Stella naar Lightyear One

, Elja Looijestijn

Lex Hoefsloot (26) richtte het team van de TU Eindhoven op dat in 2013 meedeed aan de World Solar Challenge. Nu is hij CEO van Lightyear One, een bedrijf dat van plan is in 2019 een commerciële auto op zonne-energie op de markt te brengen.

‘Destijds heb ik het team samengesteld en een nieuw concept ontwikkeld, met een vierpersoonsauto. Het leek ons geweldig om mee te doen, en in de regio Eindhoven is veel zonne-technologie en auto-industrie. Maar we konden niet concurreren met de raceauto’s waar men in Delft en Twente al jaren aan werkte. In 2013 werd de cruiserklasse geïntroduceerd in de wedstrijd, bedoeld voor gezinsauto’s. De deelnemers worden niet alleen op snelheid beoordeeld, maar vooral ook op betrouwbaarheid.’

Stella, de auto van het team van Hoefsloot, won de race. ‘We hadden onze tegenstanders van tevoren op een voetstuk geplaatst. Ter plekke bleek dat we de concurrentie zelfs een beetje hadden overschat en beseften we dat we misschien wel konden winnen. Tijdens de race kwamen we nog wel allerlei moeilijkheden tegen, maar uiteindelijk hebben we toch gewonnen, dankzij ons sterke team en het goede advies van de andere teams en onze partners uit het bedrijfsleven. Daar ben ik natuurlijk ontzettend trots op.’

Dat na de wedstrijdauto een consumentenauto op zonne-energie zou komen, lijkt logisch, maar dat was het niet. ‘Mijn teamgenoten en ik waren op zoek naar the next big thing. In eerste instantie dachten we meer aan onderdelen, zoals nog betere zonnepanelen. Maar toen beseften we dat de echte doorbraak moest liggen bij een verandering van het systeem. Door de auto helemaal opnieuw te ontwerpen, kun je de zon gebruiken voor je dagelijkse ritjes. Met een volle accu kan de Lightyear One wel 800 kilometer rijden. We werken nu samen met een grote partner uit de auto-industrie en de eerste modellen zijn al in de voorverkoop. Eind 2018 moet het eerste prototype af zijn een jaar later zullen de zonneauto’s op de weg rijden.’

Hoewel Hoefsloot natuurlijk erg druk is met zijn eigen bedrijf blijft hij wel betrokken bij het Solar Team van zijn oude universiteit. ‘Ik geef advies, al zit ik liever met mijn handen in de motorolie. Ik denk dat de auto zeker een goede kans maakt om de titel te verdedigen.’

Kan de World Solar Challenge over een paar jaar worden opgeheven omdat rijden op zonne-energie gemeengoed is geworden? ‘Dat denk ik niet, hoewel de ontwikkelingen heel snel gaan. Je moet de race zien als de Formule 1 voor zonneauto’s. De technologie loopt daar altijd een paar jaar voor.’

Oranje boven, Down Under (korte versie)
Zaterdag, NPO 1, 17.50-18.00 uur en zondag t/m vrijdag na het achtuur journaal om 20.25 uur.

Oranje boven, Down Under (lange versie)
Zaterdag, NPO 1, 0.50-1.25 uu en zondag, NPO 1, 0.40 - 11.15
Maandag t/m vrijdag na het late journaal
NPO Start, zaterdag t/m vrijdag, 18.00-18.25 uur